从奴隶掮客到诗歌作者

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当这艘饱经风霜的破船,在汹涌的波涛上颠簸前行时,一位年轻的水手倔强地屹立在驾驶盘前。这船的帆已不见,船身也破个洞,海水不断冲击着。大半的水手都相信这艘船即将沉没在北大西洋,而他们也将在1748年3月10日这天葬身鱼腹。

在那群水手当中,约翰·纽顿(JohnNewton)是最恶劣的一位。他十九岁就曾当过逃兵,被捕遭鞭笞。后来他就在非洲西海岸做起奴隶买卖,之后自己也变成被贩卖的奴隶之一。在这段期间,他曾偷偷捎一封信向他父亲求助。这艘从利物浦驶出的"灰狗号",就是想找到他。就这么巧,船长在远处的岸上遇到他,但这时他已摇身一变,不再是奴隶,所以他几乎不想上船回去见他父亲。

而船长和船员们也很后悔让他上船,因他满嘴脏话,亵渎神明。接着风暴来临,虽然他们习惯暴风雨,但这艘船经过长途的赤道之行,已破旧不堪:当约翰·纽顿费劲地在忙帮浦时,他意识到船若翻了,他将面临死神的召唤,这使他想起那位他曾藐视、拒绝的神,或许祂是存在的,那么他将面对审判。

这使他忆起在他七岁即亡故的慈母,她是那样的虔诚;而他却成为好色之徒,虽然私心仰慕一位英伦女孩,但却霸王硬上弓强奸一个黑人女孩。往事一幕幕浮现心头,让他愧疚难安,迫使他不得不向神认罪。这场暴风雨过后,他们得幸免于难,他想或许神真的听了他的祷告,虽然他还是半信半疑。

接下来几天,他一直努力去思索神的问题。其他的船员在灾难一过,又嘻哈度日。他则一有空,就抱着圣经读,虽然没有牧师的教导及弟兄的扶持,但他心中的亮光却逐渐消除他的疑虑。不久,船停泊在爱尔兰港口,这时纽顿已完全相信耶稣为他的罪死在十架上。当时,他对信仰的了解还是很模煳,以为需苦待自己,才能减轻自己过去的罪孽。

在他的余生,纽顿一直纪念那个海上蒙恩得救的日子;他属灵的成长是缓慢、痛苦的,还好圣经的亮光、本身的经历、朋友的协助总是适时来到。

"灰狗号"船长,也是他父亲的朋友,指明要他当奴隶总管,因他是个有经验的水手,但他说先从副总管做起。同时他也获知他所爱慕的那位英伦女孩波丽名花尚未有主。

他下定决心要对主忠心,也对女友诚意。但他忘记,如同后来他所说的,他的职业是不太道德的。

在另外一艘他的新船"布朗罗"号船上,纽顿因着没有同伴的扶持,他忘了读经,祷告也怠惰,对神也没有那股热诚。等他到了非洲西岸,他又故态复萌,只差没那样咒骂人。这些奴隶被带上船,水手们就色迷迷地各挑一个黑女孩干那勾当,他也热血沸腾,决心动摇,欺身压在一个带锁链的半裸女奴身上。

自此他恣意行事,证明诱惑强过良心、女友或神。后来纽顿生一场热病,因平时纵欲过度,身体极为虚弱,他想这次死定了。在绝望之余,他想起当初蒙恩的喜乐,以及对神的誓言,如今他却再次践踏钉十架的耶稣,他想他是罪无可赦了。然后他又想到这位审判官也是仁慈的天父。

拖着奄奄一息的病体,他爬到岛上一个无人的角落,将自己交在神的手中,没有任何经文或亮光出现在他脑海,但他还能相信、仰望耶稣是救主,于是他心中有了平安,不到两天,他的病好了。

这是个转捩点,从此他不再堕落,同时他意识到自己多么容易背乎神,但他也从此认真追求认识神。这艘船行经大西洋,沿途奴隶被卖到南卡罗来那(SouthCarolina)等地,然后换装烟草及棉。停泊一处时,纽顿独自熘到树林祷告:"神啊,我对祢认识得不够完全,我的言行也不一致,我常靠着自己行事,我知道我以前是个大坏蛋,但我想要变好,求主帮助我。"

1754年5月,离他得救已有六年,此时他二十九岁,任职船长,来回不知载运了多少的黑奴去过暗无天日的生活;他试着让自己更富人性,却从未想过这行业不讨神喜悦,反以为这蛮好的,也是必须的。他说他若早知道这工作不道德,早就立刻放弃。他虽不太喜欢这类似狱卒的工作,但为了要养家煳口(太太是波丽),只好继续。那年春天他驶往印度,他的祷告有两个重点:一是离开这行业,二是认识神更深。

在印度西岸济慈市(St.Kitts)靠岸,有招待他们的晚宴,纽顿很受欢迎,一来他风趣健谈,二来他会作曲唱歌。在一次宴会中,他遇到一位不是运奴的船长,叫亚压山大古里(AlexanderClunie)的苏格兰人,年约四十岁,开朗活跃,两人交谈甚欢,相见恨晚,同时还发现彼此都是主内弟兄,于是避开晚宴的喧闹,相偕到后园深谈。

古里住在伦敦,是个成熟的基督徒,他开启纽顿的眼,让他明白圣经是一本有生命的书,使他了解神不是远在天边,需用畏惧之心服事,祂乃是一位可亲近的朋友,可促膝谈心。从此耶稣的名,成为纽顿悦耳的乐音,"领悟到祂长阔高深的爱,让我愿全心回应祂的爱,我要歌颂赞美祂。"纽顿毫无保留地降服在主前说:"我的神,祢是我的生命,是我的一切。"

回到伦敦一个星期,纽顿得了个急病,使他无法如期出海,不久他就在利物浦海关觅得一份好差事。在这儿他的信心突飞猛进,当一位名牧来此布道呼召工人跟随主,纽顿就义无反顾地将余生奉献给主,纵然中间有些波折,在遇到古里后十年,他成为神职人员。

不久他又得到新的启示,他不仅要成为当代受爱戴的诗歌作家,还要成为能影响后世的作曲家。在读了卫斯理所写的单张后,他看到贩卖人口的罪恶,并深以他过往所行为耻。又过了好几年,禁止奴隶贩卖的主张才成为政治话题,但这运动一开始,纽顿就成为唯一深知其中恐怖真相的支持人士。

这抗争持续了二十五年之久,或许是天意吧,年迈的纽顿得以在瞑目前看到废止贩卖人口的法案通过,大西洋两岸从此不再有运奴船。

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